Понятие „стиль" – продукт барочной культуры, однако в ее условиях „стиль" не приобрел однозначных определений. Первоначально в этот термин вкладывалось весьма расплывчатое содержание. Интуитивно угадывалось, что открыто новое музыкальное измерение, но его законы не были пока сформулированы. Сплошь и рядом „стиль" смешивался с „музыкой", „манерой", „жанром".

Рассмотрим вначале важнейшие слагаемые теории стиля – классификации, существующие в эпоху барокко.

Источник теории музыкального стиля – античная риторика. Из нее было почерпнуто само понятие стиля. Как специфически музыкальный термин, слово „stylus" или „stile" стало употребляться в конце XVI в. Хотя постепенно этимологическая связь „stylus" – „стило" была утрачена, „стиль" долгое время понимался как „письмо". Ассоциации с искусством слова, литературой и риторикой оказались чрезвычайно прочными: не случайно к первым музыкальным стилям относится „stile recitativo", опирающийся на слово.

Первые упоминания стиля мы находим в музыкальных трактатах конца XVI в. Они носили отчетливый привкус традиционных учений о контрапункте, письме, способе или „манере" сочинения. Многие стилевые классификации возникли как своеобразное продолжение очень дифференцированных описаний контрапункта. Например, в трактате А. Банкьери „Cartelle musicale" (1614) разделяются два вида контрапункта: „osservato" и „commune".