Знаки для альтерации приняты двух типов (не считая бекара, о котором речь дальше): при повышении звука — диез ( % ), при понижении — бемоль ( Ь). Так как у каждого альтерированного звука может быть два разных обозначения, то и хроматический звукоряд можно записать двумя способами:

Соседние звуки в хроматической гамме, по традиционному определению теории музыки, отстоят друг от друга на полутон12. Целый тон разделяет такие два соседних звука, между которыми нашлось бы место еще для одного. Из предыдущей схемы видно, что полутоновый интервал возможен не только между белыми и черными клавишами, но и между двумя белыми, то есть основными звуками (е — /, h — с). Целый же тон возможен не только между белыми клавишами, но и между черными, и даже между белой и черной, например; cis — dis (des — es), fis— gis (gts — as), или es— f, e — fis. Нижеследующая схема также иллюстрирует это:

Мажор и минор

Последовательность основных звуков, фигурирующих в двух предыдущих схемах (с — d — е — f — g — а — h — с), называется мажорным (dur — «твердый») ладом. Интервалы между его звуками идут в таком порядке: 2 целых тона — 1 полутон — 3 целых тона — 1  полутон. Если начальный звук (основной тон) — до, то звукоряд называется гаммой до мажор (C-dur). Мажорная гамма может строиться от любого из двенадцати звуков при условии сохранения вышеприведенной последовательности интервалов между соседними звуками.

Альтерация в принципе распространяется не только на звуки, которым соответствуют черные клавиши фортепиано: из логики нотного письма следует, что альтерировать можно любой основной звук. Таким образом, ряд пополняется нотами до-бемоль, фа-бемольу ми-диез, си- диез, которые практически идентичны звукам си, ми, фа, до. Вот как на письме выглядят до-диез мажор и до-бемоль мажор.