Как и на остальных смычковых инструментах, на виолончели тоже более характерны крайние струны: густого звука нижняя струна До и пронизывающего, напряженного — верхняя струна Ля. Популярная тема из Неоконченной симфонии Шуберта звучит сначала на средних струнах виолончели:

В оркестре обычно участвует шесть-восемь виолончелей. Их место — от дирижерского пульта в глубину сцены, рядом с альтами, но бывает и так, что альты и виолончели меняются местами.

Самый большой и низкий по звуку смычковый инструмент— контрабас. Его длина — около двух метров; подобно виолончели, он упирается в пол с помощью стального шпиля, и на нем играют стоя или сидя на высоких табуретах. Из-за внушительных

размеров инструмент несколько отличается от своих. родственников: изнутри его корпус связывают массивные обручи и брусы, а не миниатюрные обручики и клёцы; колки же для настройки представляют собой механизм из зубчатых колес, поскольку просто рукой их было бы невозможно даже сдвинуть. Не стоит и говорить, что техника игры на контрабасе по сравнению с другими смычковыми инструментами более «неповоротлива». На струнах контрабаса расстояние между точками, соответствующими двум соседним звукам, примерно в четыре раза больше, чем на скрипке. Отсюда следует, что кисть левой руки почти непрерывно находится в движении, все время перескакивая из позиции в позицию, чтобы приблизиться к нужным точкам струны32.

Контрабас большей частью выполняет в оркестре роль баса, вместе с виолончелями он — надежная основа совместного звучания. Эта его роль, однако, не всегда спокойна и благообразна, как это выясняется, скажем, из следующей цитаты из Дебюсси: