Симфоническая поэма «Сенсемайя» написана на сюжет известного сти-хотворения Николаса Гильена того же названия, что на языке кубинских нег-ров означает «песня для заклинания змей». Поэма воспроизводит звуковую атмосферу шумных афрокубинских ритуалов, поэтому в обычный состав ор-кестра дополнительно включены шесть барабанов, четыре литавры, четыре тарелки, два ксилофона, распадор (или гуиро), большой гонг, трещотка реко- реко, кубинский идиофон иконес и ряд других афрокубинских шумовых ин-струментов.^

Произведение строится на сопряжении двух начал — повествовательного, рассказывающего об определенных реальных событиях (преследовании змеи), и символического языка ритуальных заклинаний. Мелодические и ритмические элементы, составляющие поэму, можно подразделить на две группы, согласно их принадлежности к действию или обстоятельствам, в которых это действие происходит. К первой группе относятся более или менее протяженные темы (от 3-х до 16-ти тактов), отражающие реальные факты повествования, те, что в поэме Гильена относятся к «змее (ужу), которая не движется и умерла» (la culebra по se mueve у se murio). Ко второй группе принадлежит остинатная, или репетитивная часть му-зыки, в которой автор, воспроизводя процесс языческого обряда, моделирует прием ономатопейи, состоящий в имитации звучания одного языка при по-мощи другого известного языка для того, чтобы смешать их в звукоподража-нии, не имеющем реального смысла, но создающим особую завораживающую атмосферу.