Швейцарский поэт Рене Моракс (1873—1963) написал библейскую драму «Царь Давид» для постановки в Народном театре Жора, в декорациях и костюмах художников Моракса, Сингриз и Алоиса Хюгоннэ. Премьера назначена, на 11 июня 1921 года. Музыкальное оформление было предложено местному композитору Жану Дюперье, который счел эту задачу непосильной. Рене Моракс обратился за советом к дирижеру Э. Ансерме, предложившему привлечь Онеггера, кандидатуру которого одобрил также и И. Стравинский. Онеггер с радостью принял предложение, хотя и был поставлен в трудные условия: он должен был написать музыку за два месяца и мог располагать необычным составом — солистами и хором в 100 человек и всего 17 оркестрантами. Установив с Мораксом число музыкальных номеров, их расположение и используемый в них текст, Онеггер принялся за работу 28 апреля 1921 года.

Премьера состоялась точно в намеченный срок 11 июня

1921 года в Народном театре Жора при большом стечении местных жителей, к толпе которых присоединились приезжие— друзья, критики и любопытные меломаны. Представление прошло с большим успехом и вызвало редкостное по единодушию одобрение критики. Особо отмечались высокие достоинства музыки, занявшей главенствующее положение в спектакле.

Онеггер немедленно получил предложение дать вариант своей музыки для концертного исполнения. Моракс охотно сократил текст драмы, сведя его к пояснениям рассказчика о событиях, происходящих между музыкальными номерами. Так сценическая музыка к библейской драме легко превращается в драматическую ораторию («драматический псалом») благодаря наличию в ней своей драматургии и внутренней цельности.