Многочисленные номера группируются в три больших раздела, соответственно трем этапам жизни Николя, объединяющих сольные и хоровые эпизоды, связанные пояснениями чтеца. Большое место отводится хорам, как это присуще Онеггеру, очень различным по своему письму и характеру и особо ярко отмеченным народным началом. Преобладающая структура хоров силлабическая, что обеспечивает ясность словесной ткани.

Преобладает в оратории светлое начало. Общий тонус торжественного, величавого повествования, оживленного жанровыми и пасторально-идиллическими картинами, завершается радостным праздничным финалом, поющим хвалу покровителю родной земли, ее гор, лесов и стремительных потоков перекликающихся серебряных колокольных звонов. Все, что пишет Онеггер для Швейцарии или о ней, неизменно отмечено чертами мира, света и радости и насыщено колоритом ее суровой, но прекрасной, зовущей к жизни природы.

Общеизвестны обстоятельства, способствовавшие возникновению замысла оратории «Пляска мертвых» и его незамедлительной реализации новым единством творческих сил Онеггера и Клоделя. В мае 1938 года они присутствовали в Базеле на премьере оратории «Жанна дАрк на костре». Клодель воспользовался своим пребыванием в Базеле, чтобы познакомиться с хранящимися там гравюрами прославленной фрески Гольбейна, именуемой «Пляской мертвых». Клодель поделился своим восторгом перед созданием Гольбейна с Полем Захером, дирижером и другом Онеггера, который подал Клоделю мысль написать на эту тему ораторию совместно с Онеггером. Несколько дней спустя текст был готов и предложен Онеггеру, принявшему его.

Зрительные впечатления послужили для Клоделя лишь отправной точкой для более широкой и, скажем прямо, несколько абстрактной религиозно-философской концепции, основанной на трех догматических изречениях: «Человек, помни, что ты прах.